Seabad Helikopter: Didominasi Bell Dan Sikorsky

Tidak ada moda transpor­tasi lainnya yang bisa me­nyaingi helikopter dalam kemudahan jangkauan dan kemampuannya yang beraneka ra­gam. Lebih khusus lagi dalam operasi militer dan pertolongan nyawa dan medis, helikopter praktis tidak bisa tertandingi moda transportasi lainnya.

Dan tanpa disadari, keberada­an helikopter dengan kontribu­sinya yang demikian andal ter­sebut sudah berlangsung satu abad. Ini berkenaan dengan he­likopter buatan Paul Cornu, yang sudah menggunakan mesin dan berawak. Pada 13 November 1907, warga Perancis yang juga pemilik pabrik sepeda ini bisa terbang tak lebih dari satu me­ter dengan helikopter yang di­desain dan dibuatnya sendiri.

Hanya saja, helikopter ran­cangan Cornu ini tak visibel. Su­lit dalam penanganannya dan kekuatan mesin terlalu lemah. Saat itu belum ada mesin yang relatif ringan, kecil, tetapi de­ngan kekuatan yang signifikan.

Dari bahasa Perancis

Kata helikopter dari bahasa Perancis, helicoptere. Kata ini ada kaitan dengan kata dalam bahasa Yunani, helix/helik (spi­ral/berputar) dan pteron (sayap). Putaran baling-baling horizontal yang digerakkan mesin membu­at helikopter melayang dan mendarat vertikal, praktis bisa dilakukan di segala tempat. Adalah Gustave de Ponton d’Amercourt, warga Perancis, yang menggunakan kata “heli­kopter” saat uji coba model he­likopter yang digerakkan me’sin uap tahun 1861. Antara tahun 1861 hingga 1880, banyak model helikopter dirancang dan dibuat.

Sebenarnya melayang ala he­likopter sudah ada sejak tahun 400 sebelum Masehi di China. Saat itu sudah ada mainan yang bisa melayang dengan baling-ba­ling yang terbuat dari bambu.

Pelukis terkemuka abad per­tengahan, Leonardo Da Vinci (1493), menggambar mesin “Ae­rial Screw” yang melayang mirip helikopter. Da Vinci menga­takan, dia membuat model ter­bang ini, tetapi mengalami ke­sulitan dalam mengontrol badan mesin yang juga ikut berputar.

Helikopter berawak yang la­yak dipakai baru terlaksana ta­hun 1936. Tetapi, dunia men­catat nama Sikorsky dan Bell se­bagai industri helikopter yang paling mendominasi selama se­abad sejarah mesin terbang ini.

Igor Sikorsky, pria asal Kiev yang migrasi ke AS, mencatat sebagai pembuat helikopter berskala besar. Tercatat lebih dari 400 helikopter Sikorsky diproduksi sejak tahun 1942.

Larry Bell mencatat diri pem­buat helikopter yang paling suk­ses secara komersial. Helikopter Bell sejak tahun 1946 merajai dunia, baik untuk versi militer maupun sipil.

(REUTERS/PPG)

Iklan